Naar boven

De opkomst van outdoor en wintersport

 
Drie generaties Soellaart. Van links naar rechts: Arjen Nicolai, Jan Soellaart, mevrouw Soellaart, Henk Soellaart, Bart Soellaart (foto: Thijs ter Hart)

De opkomst van outdoor en wintersport

Interview met Henk Soellaart
 

Veel vaste klanten van Soellaart Outdoor & Wintersport herinneren zich de tijd goed dat Henk en Jan Soellaart achter de toonbank stonden. Deze broers waren van 1990 tot 2015 eigenaar van de outdoorwinkel in Haarlem. Inmiddels zijn ze alweer vijf jaar met pensioen. We spraken Henk over de kwart eeuw waarin hij mede-eigenaar was.

“Kijk, toen wij kind waren, stonden onze ouders achter de toonbank. Het accent lag toen op kamperen en sport & spel, zoals biljart, tafeltennis en sjoelbakken. In die tijd verkocht Soellaart ook veel reparatiespullen voor schoenen, de laadjes zaten vol met zolen en hakken. Eind jaren ’90 kwam er een einde aan het zelf verzolen en verhakken en bracht men schoenen naar de schoenmaker. Onze ouders verlegden de focus naar kamperen, met name familiekamperen. Wij namen de zaak in 1990 over. Wat we zagen is dat outdoor/bergsport begon op te komen, ik spreek dan over begin 1993. Dit was in eerste instantie een kleine en specialistische markt. De klanten die hiervoor bij ons kwamen hadden de Mont Blanc beklommen of gingen de Himalaya op. De meeste winkels die in die tijd outdoor-spullen verkochten hadden een achtergrond in bergsport. Inmiddels wordt outdoor heel breed in de markt aangeboden.”

Het begin van outdoor
“Het merk Nomad begon in die tijd met lichtgewicht slaapzakken en zette vervolgens een hele lijn op met tenten en rugtassen. Omdat we Nomad dealer waren (bekend om de goede prijs/kwaliteit verhouding), kwamen onze klanten van ver. Toen dit eenmaal begon te lopen, wilden consumenten ook vergelijkingsmateriaal. Dat was eigenlijk de start voor de uitbreiding. We zochten nieuwe merken en bezochten internationale beurzen om ons te oriënteren. Zo kwamen er langzaam merken als Meindl, Lowe Alpine en The North Face bij. Deze ontwikkeling is vergelijkbaar met het toerskiën, dat neemt ook een vlucht. Tien jaar geleden waren tourskiërs pioniers. Nu wordt het veel breder aangeboden.”

De opkomst van wintersport
“Wintersport is een ander verhaal. Toen we de winkel hadden overgenomen, begonnen we met één personeelslid, al snel volgde er meer. In de zomer hadden we het enorm druk vanwege het kampeerseizoen, maar in de winter was het rustig. Jan kreeg in die tijd een vriendin (inmiddels zijn vrouw) die kon skiën, en hij mocht met haar familie mee op wintersport. Zo begint het. We zijn in 2000 met een extern iemand in contact gekomen. Via hem zijn we aan alle onderhoud en afstel machines, het onderhoudsmateriaal, het assortiment, clinics en de deskundigheid gekomen. Toen wisten we nog niet hoe belangrijk wintersport voor Soellaart zou worden, gelukkig hebben we het toen meteen breed aangepakt. Wij waren echte hardware mannen. Voorzichtig zijn we begonnen met kleding. Van de afritsbroek hebben we denk ik wel 1000 exemplaren verkocht. En nee, dat is niet opgepakt door de mode.“

“De huidige eigenaars, mijn zoon Bart Soellaart en Arjen Nicolai, hebben een uitgebreide inwerkperiode gehad. Ze keken twee jaar lang met ons mee met de inkoop, verkoop, het klantcontact en de administratie. We vonden het leuk om te zien dat ze het na twee jaar zelf konden. Het idee dat we onszelf onmisbaar hadden gemaakt, moesten we een beetje loslaten.”

Doorontwikkeling
“In onze tijd hadden we al een website en een webshop, heel eenvoudig hoor. Arjen en Bart zijn hier veel verder mee gegaan. Zij zijn er mee opgegroeid. De jongens zien meer commerciële kansen. Dat doen ze mooi, wij vonden dat eerlijk gezegd best lastig. We hebben mede daarom een stapje terug gedaan. Je moet tegenwoordig als ondernemen flexibel zijn en know-how hebben van automatisering. En na 25 jaar ondernemen waren we ook best moe.”

De toekomst van retail
“Ik verwacht dat stenen winkels nog steeds toekomst hebben. De drukte tijdens Black Friday is het bewijs. Fysieke winkels houden iets magisch, zeker als ze de juiste beleving bieden. Hoe kom je iets nieuws tegen? Meestal als je iets tegenkomt in de winkel of als je iets bij iemand anders ziet. Klanten komen speciaal naar Soellaart voor de service en expertise. Daarom is het ook zo belangrijk om te blijven investeren in personeel. Klanten die op reis gaan hebben bepaalde verlangens en dromen. Bij Soellaart tref je verkopers met veel reiservaring. Je loopt de winkel niet alleen uit met je nieuwe aankoop, maar ook nog met een tas vol kennis.”

“Hoe het wintersportseizoen eruit gaat zien is nog onzeker door Covid-19, maar ik verwacht dat we in 2021 kunnen skiën, denk aan februari tot april. Wintersport is heel belangrijk voor landen als Oostenrijk, Zwitserland en Frankrijk. Uiteraard moeten ze het goed reguleren, maar ik ben positief ingesteld.”

Dit interview is afgenomen voor de bekendmaking van de tweede lockdown, toen het negatieve reisadvies tot half maart nog niet bekend was gemaakt.